Entrevista César Muntada y Stephan Berlitz: los hombres que diseñan con luz en Audi

Stephan Berliz y Cesar Muntada, responsables del sistema Audi Digital Lighting
Entrevista César Muntada y Stephan Berlitz: los hombres que diseñan con luz en Audi
Álvaro Sauras
Álvaro Sauras
César Muntada y Stephan Berlitz, máximos responsables de alumbrado en Audi, nos explican cómo consiguen que cada firma óptica de sus modelos resulte especial… y que cada fotón acabe exactamente en el sitio correcto.

El alumbrado y sus peculiaridades puede parecer un tema venial a los ojos de la filosofía de EVO. Diseño de faros, firmas ópticas, pilotos traseros, iluminación personalizada, alumbrado adaptativo y juegos de luces de bienvenida son temas que parecen muy alejados de la auténtica “emoción de conducir”. Sin embargo, son temas que se toman muy en serio en un oscuro y recóndito túnel situado en la pequeña factoría que Audi tiene en Ingolstad (y que acoge cada día a nada menos que 45.000 trabajadores).

Allí, tras algunos pasillos y ascensores, encontramos el Lichtkanal o túnel de luces del Lichtassistenzzentrum, LAZ o Centro Tecnológico de Alumbrado de Audi. Se trata de una instalación diáfana y sin ventanas de ninguna clase, de 120 metros de longitud, rematada con paredes y techos pintados en negro mate y equipada con un sistema de iluminación perfectamente controlado, capaz de simular cualquier condición del día o de la noche. Es una gran instalación. Es, de hecho, la más grande de Europa entre las de su especie. Y es el lugar en el que deben rendir cuentas los faros y pilotos traseros de Audi, demostrando que son lo bastante atractivos, reconocibles y efectivos como para acabar montados en un modelo de producción.

audi lichtkanal ingolstad
Parte del Lichtkanal de Audi, en Ingolstad, Alemania

También es el sitio donde nos esperan, junto a un Audi A8 equipado con el nuevo sistema Digital Matrix Light de alta definición, César Muntada y Stephan Berlitz, capitanes del equipo dedicado a crear tanto la firma luminosa de cada Audi como el sistema óptico encargado de proyectar la luz sobre la carretera.

Aunque pueda pasar desapercibido, el desafío que afrontan con cada modelo es gigantesco. Un buque insignia como el A8 (y en realidad, cualquier modelo premium) no sólo debe de ofrecer el alumbrado más efectivo disponible en el mercado, sino que también ha de resultar atractivo y reconocible a cualquier distancia.

Decir que Audi es el fabricante del mercado que mejor está cubriendo estas dos asignaturas tal vez sea aventurarse demasiado (especialmente, en lo que se refiere a un apartado tan subjetivo como la estética) pero, tras ver todo lo que han hecho y en lo que están trabajando, sí que podemos afirmar que Audi es la marca que más fuerte está apostando por tecnologías innovadoras de alumbrado, con luces digitales, firmas ópticas personalizables y pilotos traseros con tecnología OLED y comportamiento dinámico. Y en esta entrevista, tratamos de profundizar más en estas tecnologías… y en sus planes para el futuro.


Pregunta: En la actualidad no existen dos modelos de Audi que compartan el diseño de los faros o los pilotos traseros. No obstante, antes me explicabais que, a cierta distancia, eso no es relevante, porque nuestra agudeza visual no permite distinguir esa clase de detalles. De manera que mi primera pregunta sería: ¿Cuáles son los rasgos distintivos de la firma luminosa de un Audi a media y larga distancia? 

César Muntada: El primer elemento reconocible es el hecho de que todas las firmas luminosas son muy anchas, extendiéndose hacia los laterales del coche, pero también hacia el interior. De esta manera, desde lejos, la firma óptica es reconocible porque consiste en un elemento muy ancho, pero que también se percibe como un cuerpo de luz segmentado. Quiero decir… cuando miras al faro o al piloto, tus ojos se están moviendo entre luz y sombra de manera consecutiva. Los faros delanteros del A8 son un buen ejemplo: la parte superior está segmentada y, a medida que te acercas, comienzas a percibir mejor estos segmentos, como si se tratara de la tela de un traje a rayas. 

Faro del Audi A8
Detalle del faro del Audi A8 2022 con Digital Matrix Light

P: ¿Dónde se sitúan, en cuanto a la estética, los límites legales de estos nuevos sistemas de alumbrado? ¿Veremos en el futuro cosas como pilares A iluminados?

Stephan Berlitz: En realidad, es sencillo. La normativa no especifica si puedes iluminar esta o la otra parte, sino que regula una serie de aspectos muy concretos. La intensidad es uno de ellos, y por ejemplo la cantidad de luz en el alumbrado de posición está bastante limitada. El segundo aspecto es en qué zona del coche colocamos la luz, respecto tanto de los lados exteriores como del centro. Por ejemplo, debe de haber luz al menos a 40 centímetros de cada costado del coche. En cuanto al centro, hasta hace unos años no era legal que la luz de posición consistiera en una línea que cruzara todo el ancho del coche… pero eso ha cambiado. Y también tienes un límite de altura, de manera que no puedes colocar luces de posición, por ejemplo, en el techo del coche. Asimismo, hay algunos requisitos adicionales, como que los intermitentes delanteros sean visibles desde el lateral del coche… y eso implica introducir algunos detalles curiosos. Por ejemplo, si coges un Audi Q7, verás que el intermitente acaba un poquito por encima de nuestra parrilla Single Frame.

P: La siguiente es una pregunta casi filosófica… ¿Qué preferís, trabajar con reflectores o con proyectores?

SB: En el pasado, antes de la era de los leds, sí que había algunas limitaciones técnicas a la hora de trabajar con reflectores… pero eso ha cambiado bastante. Aun así, es una cuestión que sigue dependiendo de la funcionalidad que necesitemos darle al cliente. Y después, tratamos de combinar esas necesidades con las de César; con el aspecto que César quiere darle al coche. Por ejemplo, para dar sensación de profundidad al faro, necesitas reflectores. No obstante, los proyectores permiten tener faros más pequeños, y eso es algo que siempre le gusta a todos los diseñadores.

P: En el mismo sentido de la pregunta anterior… ¿el hecho de tener que ubicar nada menos que tres proyectores diferentes en el faro del A8 no representa una limitación de diseño?

CM: Por supuesto. En el A8 queríamos tener unos faros con una firma óptica muy fina, pero también con una calidad de alumbrado muy buena. Conseguir eso requiere un diálogo entre la parte estética y la parte física. En este caso tenemos tres proyectores; tres proyectores muy buenos, y nuestro objetivo era empaquetarlos de manera que estuvieran completamente integrados en el faro… y que ninguno ‘gritase’ que era la pieza más importante del faro, sino que todo pareciese igual de relevante.

P: Entonces… ¿cuánto vamos a tener que esperar para tener todas las funciones integradas en un solo componente o un solo proyector? ¿Eso es viable?

SB: Sí, es posible. Tomemos como ejemplo el faro del A8. Tenemos un módulo para luz de cruce, uno matricial para luz de carretera y después el módulo de alta definición. Por supuesto, en el futuro vas a poder condensar esas tres funciones en un solo módulo, pero vamos a necesitar una tecnología diferente a la que empleamos en la actualidad. Si quieres alta resolución para todo el haz de luz, necesitarás tener muchos más ledes. Actualmente tenemos 24 ledes para la luz de carretera, otros 5 o así para la luz de cruce y 1,3 millones de píxeles para el haz de alta resolución… y lo que tú planteas requeriría tener un millón de ledes. En cualquier caso, estamos trabajando con nuestros proveedores, y algunos creen que, en el futuro, podríamos llegar a los 20.000 ledes. En ese caso, sí que podríamos tener un ‘todo en uno’. Pero la cuestión es… ¿realmente quieres eso? Porque vas a acabar con un módulo único, pero va a ser un módulo bastante grande, y es probable que sigas prefiriendo repartir las funciones.

CM: Elaborando sobre lo que dice Stephan… como diseñadores, queremos tener la función, pero también la estética. Si la solución no aúna ambas, no la vamos a querer.

Modulo digital del faro del Audi A8
Maqueta explosionada del módulo digital que emplea Audi, fabricado por Automotive Lighting

P: Tengo curiosidad por saber cómo ha sido la relación con Automotive Lighting, que es el proveedor de los faros del Audi A8. Quiero decir… ¿realmente os sentís confortables empleando una solución que es prácticamente clavada a la que encontramos, por ejemplo, en los Mercedes con alumbrado de alta definición? ¿De momento, no hay más proveedores de alumbrado digital?

SB: Tienes razón… la tecnología es muy similar a la que utiliza algún que otro fabricante. Entre otros motivos porque todo el mundo usa los mismos ledes y se ve afectado por las mismas leyes de la física. Pero las dos grandes diferencias residen en el diseño y en el software. Nosotros desarrollamos nuestro propio software para los faros, y es eso lo que en realidad define la funcionalidad. Si conduces el sistema de Mercedes y el nuestro, verás que nosotros tenemos muchas más funcionalidades.

P: ¿De manera que podríamos decir que hemos llegado al punto en el que el hardware es tan bueno que no marca la diferencia?

SB: Exactamente. No es una cuestión de tecnología, sino de software. Y esto es algo que vas a notar claramente. Ponte a conducir coches diferentes y vas a saber distinguir quienes han comprado el software junto con el hardware directamente del proveedor, y quienes han desarrollado su propio software.

P: En el mercado hay sistemas de alumbrado dinámico con 8 píxeles, 16, 24… y hasta 84 por faro. En vuestra experiencia, ¿cuántos píxeles hacen falta para proporcionar una experiencia ‘suave’ para el conductor, y cuando digo suave me refiero a que no perciba las transiciones?

SB: Vuelve a depender mucho del software. Si creas fronteras ‘duras’ entres las zonas de luz, vas a percibirlas. Me explico… aunque trabajes con una resolución reducida, no vas a tener problemas mientras trabajes con líneas rectas. Entonces, no es tanto un problema de resolución como de diseño de la funcionalidad. Si quieres crear círculos, por ejemplo, vas a necesitar literalmente miles de píxeles para que no se perciban las fronteras. Actualmente trabajamos con segmentos verticales y si tienes más de, digamos, 12 segmentos, nadie va a notar diferencias. Porque, además, puedes hacer ‘cositas’, como por ejemplo regular el tiempo que están encendidos. Si me dices que tienes 5 segmentos… bueno, ahí sí que vas a notar las transiciones. Pero el número de segmentos necesario para que la experiencia sea, como tú dices, ‘suave’, es bastante bajo. De hecho, podríamos programarlo para que las transiciones fuesen ‘más duras’, y a corto plazo resultaría más impresionante… pero después de, por ejemplo, 800 km conduciendo de noche, resultaría cargante. 

pilotos oled traseros
Un ejemplo de piloto trasero con tecnología OLED

P: ¿Cuánto falta para los OLED blancos?

SB: Es posible fabricar OLED blancos, pero la estabilidad del material no es lo bastante buena en términos de durabilidad del producto. Y, además, actualmente la superficie de estos OLED blancos no es del todo homogénea. Te encuentras algunas zonas más verdes, otras más azules… es algo que puedes hacer, pero no es premium. Por otro lado, la intensidad máxima que brindan no es suficiente. Entonces… de momento no tenemos intensidad, ni duración ni homogeneidad. Pero cuidado, porque se trata de un producto muy maduro para, por ejemplo, aplicaciones domésticas.

P: Y en el mismo sentido, parece que aún no habéis empezado a trabajar con intermitentes OLED…

SB: Eso está un poco más avanzado, pero seguimos en las mismas. La durabilidad aún no está del todo conseguida. Pero por supuesto que estamos interesados. Hemos hablado con los proveedores y les hemos preguntado ¿qué es más fácil? ¿ámbar o blanco? Y nos han dicho que el ámbar… de manera que en ello estamos.

CM: Hace años construimos un concept basado en OLED con todo tipo de colores, de manera que definitivamente está en nuestros planes. Hemos alcanzado un nivel magnífico con los rojos, y el siguiente color va a ser el ámbar.

comunicacion mediante luz
Un ejemplo de comunicación con otros usuarios mediante luz.

P: ¿Qué funciones os gustaría introducir en el alumbrado, pero no podéis ahora mismo debido a problemas legales?

CM: Desde luego, comunicación con el resto de los usuarios mediante luz. Es un territorio totalmente inexplorado… y todavía tenemos mucho tiempo por delante antes alcanzar siquiera un consenso acerca de cómo debe ser el lenguaje. Y aun resolviendo ese escollo, vamos a tener que esperar otro tanto antes de superar todos los problemas legales.

P: Finalmente, una cuestión práctica: En caso de un pequeño accidente, estos faros y pilotos hay que sustituirlos completos… y son bastante caros. ¿No os parece un problema para los clientes?

SB: Lo primero es que sólo representan un problema en caso de accidente… porque en términos de mantenimiento no tienen ningún coste; están pensados para durar sin problemas toda la vida del coche. Pero sí, son más caros. Es inevitable, porque tienen más electrónica.

CM: Pero no creemos que el cliente lo vea como un problema. Es decir, cuando empieza algo nuevo, es caro, porque hay un coste de desarrollo detrás. Eventualmente, se van a convertir en algo accesible. Nuestros sistemas de alumbrado actuales representan la siguiente generación de alumbrado en los modelos generalistas del futuro.

Cesar Muntada
Cesar Muntada es director de diseño de alumbrado y llantas en Audi.

César Muntada: Actualmente, y desde el año 2010, César es director de diseño de alumbrado y llantas en Audi. Él y su equipo son responsables del diseño de los faros, pilotos y alumbrado interior de todos los concept y coches de producción de Audi. También están implicados en todos los proyectos de investigación y desarrollo sobre alumbrado de Audi. Nacido en Barcelona en 1967, César ha estudiado diseño vinculado con el automóvil en las universidades de Módena (Italia) y Coventry (Reino Unido), y cuenta con un Máster en Diseño del Transporte por el Royal College of Art de Londres. Se incorporó a Audi en el año 2007.

Stephan Berlitz
Stephan Berlitz es director de desarrollo de alumbrado en Audi

Stephan Berlitz: Actualmente, Stephan es director de desarrollo de alumbrado en Audi… un puesto al que ha llegado tras pasar 15 años como director del departamento de I+D de alumbrado y otros cinco años trabajando en ese departamento. Ingeniero eléctrico por la universidad politécnica de Múnich, ha pasado literalmente toda su vida trabajando en los sistemas de alumbrado de Audi AG.